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如何避开名誉侵权官司

□ 王子江 王兴步

 

在美国,涉及媒体名誉侵权的案件自从上世纪90年代以来不断增多,以至于在美国法院陪审团组成人员中,很多人都不喜欢媒体,他们通常认为记者在涉及人的名誉的报道中,不注意事实的准确性。最近20年来,美国法院在涉及媒体损害名誉权的官司中,多次判媒体败诉,赔偿金额多的高达3000万美元。因此记者很多时候可以说如履薄冰,有人甚至告诫记者:要如同避免水火一样躲避侵权官司。而如何避免遭受起诉甚至败诉,是所有大学新闻系学生的必修课。

尽管损害名誉权方面,美国各州制定的法律并不完全相同,但定义基本如此:损害名誉权就是在新闻媒体通过印刷或者是播放的关于一个人的错误表述,目的是让此人受到公众的憎恨、蔑视或者嘲弄,也或者是为了给他的生意或者是工作造成损害。

公众人物的界定

媒体每天的所有报道涉及的对象,如果从损害名誉权的角度来区分,只有两类:公众人物和非公众人物,媒体掌握好报道两类人物的尺度,也就最好地避免了侵害名誉权的风险。而一个人如果想证明媒体损害了他的名誉权,并要求赔偿,他是一位公众人物还是一名普通人,往往是官司成功与否的关键。

在侵犯名誉案中,界定一个人是否是公众人物是最关键的。但事实并非如此简单,因为界定公众人物并没有一个固定范围和标准,对记者来说,很多时候很难分清楚报道对象是不是公众人物,因此报道的尺度就很难掌握,这也是造成名誉侵权案的最主要原因。美国法律并没有给出一个非常明确的有关公众人物的概念。美国高等法院就曾规定,并不是所有政府公务员都是公众人物。那么哪些官员可以被称为公众人物呢?

在美国,一般认为,通过选举上台的官员、政治候选人、警官、法官都被认为是公众人物。但很多时候,并不是所有法院在认同上都一致,譬如在有些案件中,中学化学老师都被认为是公众人物,但在另外一个案件中,中学历史老师就只是普通人。因此,甚至有法官认为,“给公众人物下定义,就如同把海蜇皮钉到墙上一样困难。”

除了官员外,一般认为属于公众人物的人还有很多,譬如演艺界人士、体育明星等等。美国法律界人士现在普遍采用三个标准来衡量一个人是否是公众人物:

1. 看他是否有能力在媒体上反驳对他本人的任何指控;

2. 在一件有争议的事件中,他个人涉及的范围有多大。

3. 看这一争议事件是本身就存在,还是由媒体制造出来的。

这些标准总体说来主要是看涉及的人物是否有公众影响力,因为对于普通人来说很难在媒体上发出自己的声音,媒体也很难针对他们制造新闻事件,公众人物最大的一个特点就是在媒体上拥有话语权。

既然区分公众人物有时候很困难,对于记者来说,写稿子时就不可能总是考虑笔下的人物是否是公众人物,不能因为公众人物而降低自己对事实准确性的要求。

1974年,美国高等法院规定,如果原告不能证明媒体在发表有关报道时知道报道本身有事实错误,或者对报道本身的事实有疑问,那原告的要求就不能被认定。但是在侵害名誉权官司的责任认定中,这一条文对于公众人物和普通人的要求是不一样的。

譬如,如果一名官员或者是公众人物指责报道侵犯了他的名誉,那他必须证明媒体在发表这篇报道前,要么知道事实是错误的,要么对报道的真实性有怀疑。但如果报道对象是一名普通人,如果他认为报道侵犯了他的名誉,那他只需要证明媒体在发表这篇报道时没有仔细核对报道是准确的。

因此,对于普通人来说,法律对他们提供证据的要求比官员和公众人物压力要小得多。譬如,对于一个外科医生来说,面对媒体对有关他贪污公款的报道,他在提出有关侵害名誉权的诉讼时,可能很容易就能证明媒体是错误的。法院只要认定,这些报道是媒体听了“消息来源方”的一面之词,没有经过更加全面的调查就发表的,就可以判定这名外科医生胜诉。但如果这名外科医生同时也是一名市议会议员,问题就不这么简单了。作为一名官员,他必须证明媒体在刊登这一报道前已经知道涉及的事实错误,或者是对准确性没有把握。也就是说,他必须证明媒体是在故意刊登不真实的或者是不准确的消息。

 

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